Presión Sanguínea Alta en Niños y Adolescentes

¿Qué es la presión sanguínea?

La presión sanguínea, que la enfermera u otro profesional del cuidado de la salud mide con un manguito de presión sanguínea y un estetoscopio, es la fuerza que ejerce la sangre contra las paredes de las arterias.

Al medir la presión sanguínea, se registran dos cifras:

  • La cifra más alta, o presión sistólica, se refiere a la presión en el interior de la arteria cuando el corazón se contrae y bombea la sangre al cuerpo.
  • La cifra más baja, o presión diastólica, se refiere a la presión en el interior de la arteria cuando el corazón está en reposo y se está llenando de sangre.

Cada vez que el corazón late, bombea sangre hacia las arterias, produciendo la presión sanguínea más alta cuando el corazón se contrae.

Tanto la presión sistólica como la diastólica se miden en "mm Hg" (milímetros de mercurio). Esta medida representa la altura que alcanza la columna de mercurio debido a la presión sanguínea.

¿Qué es la presión sanguínea alta?

La presión sanguínea alta implica una presión más alta de lo normal dentro de las arterias durante la sístole (cuando el corazón se contrae y bombea sangre a través del cuerpo) o durante la diástole (cuando el corazón está en reposo y llenándose de sangre).

  • Si la presión es alta durante la fase de bombeo (sístole), la primera cifra registrada con una lectura de presión sanguínea (la presión sistólica) será alta.
  • Si la presión es alta durante el período de descanso (diástole), la segunda cifra registrada (la presión diastólica) será alta.

La presión sanguínea alta también se denomina hipertensión.

¿Se obtiene siempre la misma la lectura de la presión sanguínea?

La presión sanguínea puede verse afectada por muchos factores, entre ellos, los siguientes:

  • La hora del día
    La presión sanguínea fluctúa cuando estamos despiertos y es más baja cuando dormimos.
  • La actividad física
    La presión sanguínea es generalmente más alta durante el ejercicio e inmediatamente después de finalizado el mismo y más baja cuando el cuerpo está en reposo.
  • Los estados de ánimo
    Las emociones (como por ejemplo, el miedo, el enojo o la felicidad) pueden afectar la presión sanguínea.
  • El estrés
    El estrés físico o emocional puede elevar la presión sanguínea.
  • La edad, la altura, el peso y el sexo de su hijo
    La presión sanguínea varía en cada niño.
  • Otras enfermedades
    La presión sanguínea también puede verse afectada por otras enfermedades que su hijo padezca (como por ejemplo, una enfermedad renal o una cardiopatía).

Los niños (y los adultos) pueden sentirse ansiosos en el consultorio de un médico, ya que no saben lo que va a suceder y temen una posible experiencia dolorosa. Los bebés, los niños pequeños y los niños en edad preescolar pueden temer que los separen de sus padres o de la persona que los cuida. Muchas de las emociones relacionadas con la visita a una clínica pueden afectar la presión sanguínea y proporcionar lecturas altas erróneas.

Antes de determinar que su hijo tiene presión sanguínea alta, un médico o una enfermera tomarán varias lecturas cuando el niño esté tranquilo y usted se encuentre presente para calmarlo, si fuera necesario. El personal puede esperar que pasen unos minutos antes de volver a medir la presión sanguínea para asegurarse de que su hijo ha descansado y se ha calmado. De esta forma, pueden obtenerse lecturas de presión sanguínea reales.

¿Cuándo se considera que la presión sanguínea es demasiado alta?

La presión sanguínea varía según la edad, la altura, el peso y el sexo de su hijo. Generalmente, es baja en la infancia y aumenta lentamente a medida que el niño crece. Es levemente más alta en los niños que en las niñas. También, las personas de mayor altura generalmente tienen una presión sanguínea más alta que las personas de menor altura.

Por ejemplo, un bebé puede tener una presión sanguínea bastante normal de 80/45 mm Hg, mientras que dicho valor en un adulto se considera bajo. Un adolescente puede tener una presión sanguínea aceptable de 110/70 mm Hg, pero este valor sería preocupante en un niño pequeño.

El National Heart, Lung, and Blood Institute (NHLBI) ha preparado una serie de años de edad y de género específicas de medición de presión arterial mesas para niños de 3 a 17 años, basado en los percentiles. Se proporciona un rango de valores de presión sanguínea basados en la edad y la altura de su hijo. Según las tablas, si los valores de su hijo superan a la del 90 a 95 por ciento de otros niños o niñas de su edad, podría entonces tener presión sanguínea alta.

¿Por qué es una preocupación la presión sanguínea alta?

La presión sanguínea alta o hipertensión se traduce en un aumento directamente proporcional de riesgos de cardiopatía coronaria (ataque al corazón) y de embolia cerebral (ataque cerebral). Cuando la presión es alta, las arterias pueden oponer una mayor resistencia al flujo sanguíneo y el corazón deberá hacer un esfuerzo mayor para lograr que la sangre circule.

Los ataques al corazón y las embolias cerebrales relacionadas con la presión sanguínea alta no son habituales en niños y adolescentes. Sin embargo, estudios realizados en adultos jóvenes con presión sanguínea alta demostraron que muchos de ellos tenían una presión sanguínea alta cuando eran niños. Estos estudios muestran que los niños y adolescentes con presión sanguínea alta exhibirán efectos negativos en su corazón y sus vasos sanguíneos cuando lleguen a los 20 años, aunque sólo padezcan una hipertensión leve.

¿Cuáles son las causas de la presión sanguínea alta?

La presión sanguínea se clasifica como "primaria", o sin una causa determinada, y "secundaria", o relacionada con una enfermedad o una conducta.

Entre los factores que parecen contribuir a la hipertensión primaria en los adultos, y posiblemente en los niños, se incluyen los siguientes:

  • Los niveles altos de colesterol en la sangre.
  • El exceso de peso.
  • La inactividad.
  • El hábito de fumar.

Entre las causas secundarias de hipertensión en los niños se incluyen las siguientes:

  • Las enfermedades.
    Los riñones desempeñan un papel importante en la regulación de la presión sanguínea y, generalmente, su capacidad para cumplir con esta tarea vital disminuye cuando están afectados por alguna enfermedad. Un defecto cardiaco congénito (presente al nacer) denominado coartación de la aorta también podría causar lecturas de presión sanguínea altas. Una lesión en la cabeza podría aumentar la presión dentro del cerebro, lo que afectaría la capacidad del cuerpo para regular la presión sanguínea en forma normal.
  • El uso de drogas recreacionales prescriptas o ilegales (como por ejemplo, los esteroides que se toman para disminuir la inflamación, los anticonceptivos orales o la cocaína).
  • La obesidad.
  • La inmovilidad (por ejemplo, debido a enfermedades crónicas).
  • El dolor severo (como el dolor producido por el cáncer o las quemaduras).

¿Quiénes corren riesgo de desarrollar presión sanguínea alta?

  • La hipertensión primaria (con una motivo desconocido) es la causa más común de presión sanguínea alta en adolescentes y adultos, pero es menos común en los niños.
  • Muchos de los niños con presión sanguínea alta también pueden tener familiares adultos con hipertensión, por lo que podría existir un aspecto hereditario de la enfermedad.
  • Existe una mayor incidencia de presión sanguínea alta en los niños afroamericanos a partir de los 12 años y hasta la edad adulta.

¿Cómo se diagnostica la presión sanguínea alta?

Es posible que el médico de su hijo observe una lectura de presión sanguínea elevada durante una visita de rutina al consultorio. La medición de la presión arterial en situaciones de calma y descanso en diferentes ocasiones (con diferencia de días, semanas o meses) proporcionará la información necesaria que permitirá dilucidar si la elevación de la presión sanguínea es continua o bien se debe al miedo o al estrés.

El médico de su hijo obtendrá una historia clínica, incluida la información sobre la dieta, el nivel de ejercicio, las actividades hogareñas y escolares y los posibles factores de estrés. También podría realizar un examen físico.

Los exámenes de diagnóstico pueden ayudar a determinar si la presión sanguínea alta de su hijo está relacionada con una enfermedad o si es una hipertensión "esencial" o primaria, es decir, sin una causa conocida. Entre los procedimientos para el diagnóstico pueden incluirse los siguientes:

  • Urianálisis.
  • Análisis de sangre (incluidos los que evalúan el funcionamiento de los riñones y los niveles de colesterol).

Quizás sea necesario evaluar el estado de otros órganos como por ejemplo, el corazón o los riñones, ya que pueden contribuir a la hipertensión.

Tratamiento para la presión sanguínea alta:

El tratamiento específico para la presión sanguínea alta será determinado por el médico de su hijo basándose en lo siguiente:

  • La edad de su hijo, su estado general de salud y su historia clínica.
  • Qué tan avanzada está la condición.
  • La tolerancia de su hijo a determinados medicamentos y procedimientos o a terapias específicas.
  • Las expectativas para la evolución de la condición.
  • Su opinión o preferencia.

Si se detecta una causa secundaria (por ejemplo, una enfermedad renal), se tratará la enfermedad subyacente. Si no se determina ninguna causa, el primer enfoque del tratamiento se concentrará en una terapia destinada a introducir cambios en el estilo de vida, entre ellos, los siguientes:

  • Reducción de peso.
  • Mayor actividad física.
  • Dieta saludable.

Estos cambios pueden reducir la presión sanguínea sistólica y diastólica, fortalecer el corazón y disminuir el colesterol en la sangre. Todos estos pasos son importantes para evitar cardiopatías en la adultez.

Los medicamentos para controlar la presión sanguínea alta sólo se necesitan en alrededor de un 1 por ciento de los niños que padecen el trastorno. Consulte al médico de su hijo para obtener más información.

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