Arritmias

¿Qué es una arritmia?

Una arritmia (también llamada disritmia) es un ritmo anormal del corazón, que provoca que éste bombee con menor eficacia.

Las arritmias pueden causar problemas en las contracciones de las cavidades del corazón al:

  • no permitiendo que los ventrículos (cámaras inferiores) se llenen con una cantidad adecuada de sangre porque la señal eléctrica hace que el corazón bombee demasiado rápido.
  • No permitir que se bombee una cantidad suficiente de sangre hacia el cuerpo, porque una señal eléctrica hace que el corazón bombee demasiado despacio o de forma demasiado irregular.

En cualquiera de esas situaciones, es posible que el corazón no pueda bombear la cantidad adecuada de sangre al cuerpo en cada latido debido a los efectos de la arritmia sobre la frecuencia cardíaca. Los efectos sobre el cuerpo suelen ser los mismos si el latido del corazón es demasiado rápido, demasiado lento o demasiado irregular.

¿Cuáles son los síntomas de la arritmia?

A continuación, se enumeran los síntomas más comunes de la arritmia. Sin embargo, cada niño puede experimentarlos de una forma diferente. Los síntomas pueden incluir:

  • Debilidad.
  • Fatiga.
  • Palpitaciones.
  • Baja presión sanguínea.
  • Mareos.
  • Desmayos.

Los síntomas de las arritmias pueden parecerse a los de otros trastornos o problemas cardíacos. Siempre consulte al médico de su hijo para el diagnóstico.

Otra indicación de una arritmia es un cambio en el patrón del electrocardiograma (EKG o ECG). No obstante, los cambios en el ECG no se ven a menos que se realice esta prueba o que el niño esté bajo control en el hospital u otra institución. Debido a que los síntomas del tipo de los anteriormente mencionados pueden indicar la presencia de una arritmia, suele realizarse un ECG a los niños que presenten uno o más de ellos.

Anatomía del corazón, vista del sistema eléctrico

El sistema eléctrico del corazón:

En términos simples, el corazón es una bomba de tejido muscular. Como cualquier bomba, el corazón necesita una fuente de energía para poder funcionar. La acción de bombeo del corazón proviene de un sistema integrado de conducción eléctrica.

¿Cómo late el corazón?

El nódulo sinusal (también llamado nódulo sinoauricular, nódulo SA, o también sinoatrial), que es una pequeña masa de tejido especializado localizada en la aurícula (también llamada atrio) derecha (la cavidad superior derecha) del corazón, genera un impulso eléctrico. En condiciones normales, el nódulo sinusal genera un impulso eléctrico cada vez que el corazón late (60 a 190 veces por minuto, en función de la edad del niño y de su grado de actividad). Ese estimulo eléctrico viaja a través de las vías de conducción (de forma parecida a como viaja la corriente eléctrica por los cables desde la central eléctrica hasta nuestras casas) y hace que las cavidades bajas del corazón se contraigan y bombeen la sangre hacia fuera. Las aurículas derecha e izquierda (las dos cavidades superiores del corazón) son estimulados en primer lugar, y se contraen durante un breve período de tiempo antes de que lo hagan los ventrículos derecho e izquierdo (las dos cavidades inferiores del corazón).

El impulso eléctrico viaja desde el nodo sinusal hasta el nódulo aurículoventricular o atrioventricular (AV), donde se retrasan los impulsos durante un breve instante, y continúa por la vía de conducción a través del haz de His hacia los ventrículos. El haz de His se divide en la rama derecha y en la rama izquierda, para llevar el estímulo eléctrico a los dos ventrículos.

Normalmente, el impulso eléctrico se mueve a través del sistema de conducción del corazón y éste se contrae. Cada contracción de los ventrículos representa un latido. Las aurículas se contraen una fracción de segundo antes que los ventrículos para que la sangre que contienen se vacíe en los ventrículos antes de que éstos se contraigan.

En determinadas condiciones, casi todo el tejido cardíaco es capaz de iniciar un latido, o de convertirse en el "marcapasos", al igual que el nódulo sinusal. Una arritmia (latidos anormales) puede ocurrir cuando:

  • El marcapasos natural del corazón (el nódulo sinusal) produce una frecuencia o ritmo anormales.
  • La vía normal de conducción se interrumpe.
  • Otra parte del corazón asume el control como marcapasos.

¿Qué es el electrocardiograma (ECG)?

La actividad eléctrica del corazón se mide mediante un electrocardiograma (ECG o EKG). Mediante la colocación de electrodos en lugares específicos del cuerpo (pecho, brazos y piernas), se puede obtener una representación gráfica o trazado de la actividad eléctrica. Los cambios en un ECG de trazado normal pueden indicar arritmias así como también otras afecciones relacionadas con el corazón.

¿Qué significa un ECG?

Casi todo el mundo sabe cómo es el trazado básico de un ECG. Pero, ¿qué significa?

Anatomía del corazón, vista del sistema eléctrico
  • La primera muesca pequeña en la parte superior del trazado de un ECG se denomina "onda P". La onda P indica que las aurículas (las dos cavidades superiores del corazón) son estimuladas en forma eléctrica para bombear la sangre hacia los ventrículos.
  • La siguiente parte del trazado es una corta sección descendente que está conectada con una sección alta ascendente. Esta próxima parte se llama el "complejo QRS". Esta parte indica que los ventrículos (las dos cavidades inferiores del corazón) se están estimulado eléctricamente para bombear sangre hacia el cuerpo.
  • El próximo segmento corto ascendente se llama el "segmento ST". El segmento ST indica el lapso de tiempo que transcurre desde que acaba una contracción de los ventrículos hasta que empieza la "onda T".
  • La próxima curva ascendente se llama "onda T". La onda T indica el período de recuperación de los ventrículos.

Cuando el médico estudia el ECG de su niño, observa el tamaño y la longitud de cada parte del ECG. Las variaciones en el tamaño y la longitud de las distintas partes del trazado podrían ser significativas.

El trazado de cada derivación en un ECG de 12 derivaciones será diferente, pero tendrá los mismos componentes básicos anteriormente descriptos. Cada derivación de las 12 derivaciones "mira" una parte específica del corazón desde distintos ángulos. Las variaciones en una derivación podrían indicar un problema en la zona del corazón asociada con esa derivación específica.

¿Cuáles son los distintos tipos de arritmias?

Una arritmia auricular es una arritmia causada por una función anormal del nódulo sinusal o por la aparición de otro marcapasos auricular en el tejido cardíaco que asume la función del nódulo sinusal.

Una arritmia ventricular es una arritmia causada por una función anormal del nódulo sinusal, por una interrupción en las vías de conducción eléctrica o por el desarrollo de otra zona del tejido cardíaco que asume la función del nódulo sinusal.

Las arritmias también pueden clasificarse como lentas (bradiarritmias) o rápidas (taquiarritmias). "Bradi-" significa lento y "taqui-" significa rápido.

En la siguiente lista aparecen algunos de los tipos más frecuentes de arritmias:

Arritmias auriculares Arritmias ventriculares
Arritmia sinusal - trastorno en el que la frecuencia cardíaca varía con la respiración. La arritmia sinusal es común en los niños; las personas adultas suelen tenerla también. Generalmente es un trastorno benigno, podría no haber síntomas ni problemas asociados con las arritmias sinusales. Contracciones ventriculares prematuras (premature ventricular contractions, PVC) - trastorno en el que se origina una señal eléctrica en los ventrículos y provoca que éstos se contraigan antes de recibir la señal eléctrica de las aurículas. Las PVC son bastante comunes y a menudo no producen síntomas ni causan problema alguno. Sin embargo, si la frecuencia de las PVC aumenta hasta varias por minuto, pueden aparecer síntomas como debilidad, fatiga, mareos, desmayos o palpitaciones.
Taquicardia sinusal - trastorno en el que el ritmo del corazón es más rápido que lo normal para la edad del niño porque el nódulo sinusal está enviando impulsos eléctricos a una frecuencia más rápida que la normal. Este trastorno podría causar síntomas como debilidad, fatiga, mareos o palpitaciones si la frecuencia cardíaca se vuelve demasiado rápida para bombear una cantidad adecuada de sangre al cuerpo. La taquicardia sinusal es a menudo pasajera, y se produce cuando el cuerpo está sometido a estrés por ejercicio, emociones fuertes, fiebre o deshidratación, entre otras causas. Una vez que el estrés desaparece, la frecuencia cardíaca generalmente vuelve a su ritmo normal. Taquicardia ventricular (ventricular tachycardia, VT) - Una condición en la que la señal eléctrica se envía desde los ventrículos a un ritmo muy rápido pero a menudo regular. Si el ritmo del corazón se mantiene a un ritmo muy alto, síntomas como debilidad, fatiga, mareos, desmayos o palpitaciones pueden experimentarse. Una persona en VT puede requerir un shock eléctrico para "convertir" el ritmo en un ritmo regular..
Síndrome del seno enfermo - Una condición en la que el nódulo sinusal envía señales eléctricas demasiado lentas o demasiado rápidas. Pueden producirse alternancias entre ritmos demasiado lentos y demasiado rápidos. Esta condición podría causar síntomas, si el ritmo es demasiado lento o demasiado rápido como para que el cuerpo lo pueda tolerar. Fibrilación ventricular (fibrillation ventricular, VF) - trastorno que los ventrículos emiten una señal eléctrica a una frecuencia muy rápida e irregular. Como resultado, los ventrículos no son capaces de llenarse de sangre y bombearla, con lo que aparece una presión sanguínea muy baja y síntomas como debilidad, mareos, desmayos o pérdida de conocimiento.
Contracciones supraventriculares prematuras o contracciones auriculares prematuras (premature atrial contractions, PAC) - Una condición en la cual el sitio del marcapasos auricular por encima de los ventrículos emite una señal eléctrica temprana. Generalmente los ventrículos tienen la capacidad de responder a esta señal pero el resultado es un ritmo cardíaco irregular. Los PAC son comunes y pueden ocurrir como resultado del uso de estimulantes como el café, té, alcohol, cigarrillos o medicamentos.  
Taquicardia supraventricular (supraventricular tachycardia, SVT), taquicardia auricular paroxística (paroxysmal atrial tachycardia, PAT) - Una condición en la cual la frecuencia cardíaca se acelera debido a una serie de latidos tempranos desde el sitio del marcapaso auricular o en la unión encima de los ventrículos. La PAT generalmente empieza y termina de forma rápida, y se produce en períodos repetidos. Esta condición podría causar síntomas como debilidad, cansancio, mareos, desmayos o palpitaciones, si la frecuencia del corazón se vuelve muy rápida.  
Aleteo auricular - Una condición en la que las señales eléctricas llegan desde los atrios a un ritmo rápido pero regular, con lo que los ventrículos se contraen más deprisa y aumenta el ritmo del corazón. Cuando las señales que emiten las aurículas son demasiado rápidas como para que los ventrículos puedan responder, el ECG presenta un patrón de "dientes de sierra", ya que aparecen dos o más ondas P entre cada complejo QRS. El número de ondas P entre dos complejos QRS suele ser constante, y se expresa con una proporción: por ejemplo, un aleteo atrial de dos a uno significa que aparecen dos ondas P entre cada QRS.  
Fibrilación auricular - Una condición en la que las señales eléctricas llegan desde los atrios a un ritmo muy rápido y errático. Los ventrículos se contraen de forma errática debido a las señales erráticas que llegan desde los atrios.  

Los síntomas de diversas arritmias pueden parecerse a los de otros trastornos médicos o problemas cardíacos. Siempre consulte al médico de su hijo para el diagnóstico.

¿Cómo se diagnostican las arritmias?

Además de un examen físico y antecedentes médicos completos de su hijo, existen distintos procedimientos para diagnosticar una arritmia. Entre algunos de estos procedimientos se incluyen los siguientes:

  • Electrocardiograma (EKG o ECG) - un electrocardiograma es una medición de la actividad eléctrica del corazón. Se colocan electrodos en determinados lugares del cuerpo (el tórax, los brazos y las piernas) y se obtiene una representación gráfica o trazado de la actividad eléctrica del corazón, a medida que la señal emitida es recibida e interpretada por una máquina de ECG. Un ECG puede indicar la presencia de arritmias o de otro tipo de trastornos cardíacos. Existen diversas variaciones del examen de ECG, entre ellas:
    • ECG en reposo
      Para este procedimiento, el niño debe desnudarse de la cintura para arriba y se le colocan pequeños parches adhesivos llamados electrodos en el tórax, los brazos y las piernas. Los electrodos se conectan a la máquina de ECG por medio de cables. Después se pone en marcha la máquina de ECG y se registra la actividad eléctrica del corazón durante aproximadamente un minuto. En este tipo de ECG el niño permanece acostado.
    • ECG de esfuerzo, o prueba de esfuerzo
      Se conecta al niño a una máquina de ECG como se describe más arriba. Sin embargo, en lugar de estar acostado, el niño tiene que caminar en una cinta continua o pedalear en una bicicleta estática mientras se registra el ECG. Este examen se hace para evaluar los cambios en el ECG durante una situación de esfuerzo como el ejercicio.
    • Electrocardiograma de señal promediada
      Este procedimiento se hace de la misma forma que un ECG en reposo, excepto que la actividad eléctrica del corazón se registra durante un período de tiempo más largo, generalmente 15 ó 20 minutos. El ECG de señal promediada se hace cuando se sospecha una arritmia que no se ve en un ECG en reposo. La señal promedio del ECG aumentó su sensibilidad a la actividad ventricular anormal, denominada "potenciales tardíos".
  • Monitor Holter - registro del ECG realizada durante un período de 24 horas o más. Se pegan tres electrodos en el tórax del niño y se conectan a un pequeño grabador de ECG portátil mediante cables conductores. Durante este procedimiento, el niño sigue con sus actividades cotidianas (excepto actividades como ducharse, nadar o cualquier otra actividad que produzca una sudoración excesiva que provoque que los electrodos se despeguen o se caigan). Existen dos tipos de monitorización con Holter:
    • Registro continuo
      El ECG se graba continuamente durante todo el período que dure el examen.
    • Registro de eventos o grabador de captura
      El ECG se graba sólo cuando el paciente nota los síntomas y aprieta el botón de grabación.
    La monitorización con Holter se puede realizar cuando se sospecha una arritmia pero no se la detecta en un ECG en reposo o de señal promediada. Las arritmias pueden ser demasiado cortas y no detectarse durante los breves períodos de tiempo de un ECG en reposo o de señal promediada.
  • Estudio electrofisiológico (electrophysiologic study, EPS) - Examen invasivo en el que se inserta un tubo delgado y pequeño (catéter) a través de la ingle o del cuello y se lo hace avanzar hasta el corazón. Este procedimiento le permite al médico encontrar el sitio del origen de la arritmia dentro del tejido cardíaco y determinar el mejor tratamiento.

Tratamiento de la arritmia:

El tratamiento específico de las arritmias será determinado por el médico de su hijo basándose en lo siguiente:

  • La edad de su hijo, su estado general de salud y sus antecedentes médicos.
  • Qué tan avanzada está la condición.
  • La tolerancia de su hijo a determinados medicamentos, procedimientos o terapias.
  • Las expectativas para la evolución del trastorno.
  • Su opinión o preferencia.

Las arritmias pueden estar presentes pero causar pocos problemas, o incluso ninguno. En ese caso, el médico de su niño puede decidir no tratar la arritmia. Sin embargo, cuando la arritmia produce síntomas, existen varias opciones diferentes de tratamiento. El médico de su niño elegirá el tratamiento para la arritmia basándose en el tipo de arritmia, la gravedad de los síntomas que se experimentan y la presencia de otras afecciones (diabetes, insuficiencia renal, insuficiencia cardíaca, etc.) que puedan afectar el curso del tratamiento.

Los tratamientos pueden incluir:

  • Cambios en el estilo de vida
    Factores como el estrés, la cafeína o el alcohol pueden causar arritmias. El médico de su niño puede ordenar la eliminación de la cafeína, el alcohol (adolescentes y adultos jóvenes) o cualquier otra sustancia que pueda estar causando el problema. Si se sospecha que la causa es el estrés, el médico de su niño podría recomendar medidas para la reducción del estrés tales como un programa de ejercicios o una terapia familiar.
  • Medicamentos
    Hay diversos tipos de medicamentos que se pueden utilizar para tratar las arritmias. Si el médico de su niño decide utilizar medicamentos, la decisión de qué medicamento tomar dependerá del tipo de arritmia, de la presencia de otras enfermedades y de otros medicamentos que el niño ya pueda estar tomando.
  • Cardioversión
    En este procedimiento se envía una pequeña descarga eléctrica al corazón a través del pecho con el fin de parar arritmias muy rápidas como la fibrilación atrial, la taquicardia supraventricular o el aleteo auricular. El paciente es conectado a un monitor de ECG que a su vez está conectado al desfibrilador. El shock eléctrico es dado a un punto preciso durante el ciclo del ECG para convertir el ritmo en uno normal.
  • Ablación
    Procedimiento invasor que se realiza en el laboratorio de electrofisiología y en el que se inserta un pequeño tubo delgado (catéter) a través de un vaso de la ingle o del brazo y se hace avanzar hasta el corazón. Este procedimiento se realiza de una forma parecida a la de los estudios electrofisiológicos (EPS) que se describen más arriba. Una vez que se ha determinado el lugar en el que se produce la arritmia mediante el EPS, se avanza el catéter hasta ese lugar. El lugar donde se origina la arritmia se puede eliminar utilizando técnicas como la ablación por radiofrecuencia (ondas de radiofrecuencia muy alta que se aplican en el lugar, calentando el tejido hasta destruirlo) o la crioablación (sustancia ultra fría que se aplica en el lugar para congelar el tejido y destruirlo).
  • Marcapasos
    Un marcapasos permanente es un pequeño dispositivo que se implanta bajo la piel y que envía señales eléctricas para iniciar o regular un latido cardiaco lento. Un marcapasos permanente se puede utilizar para hacer que el corazón lata si su marcapasos natural (el nódulo sinoauricular o SA) no funciona correctamente y produce una frecuencia o un ritmo cardiaco anormales o si las vías de conducción eléctrica están bloqueadas. Los marcapasos se utilizan generalmente para las arritmias lentas como la bradicardia sinusal, el síndrome del seno enfermo o el bloqueo cardíaco.

    A los lactantes y a los niños pequeños, generalmente se les coloca el marcapasos en el abdomen. Los cables que conectan el marcapasos al corazón se colocan sobre la superficie externa del corazón. Esta ubicación es conveniente porque el tejido adiposo del abdomen protege el marcapasos y sus cables de las lesiones que podrían producirse durante las actividades cotidianas de los niños como trepar y caerse.

    A los niños en edad escolar y a los adolescentes se les puede colocar el marcapasos en la zona del hombro justo por debajo de la clavícula. Los cables del marcapasos se suelen colocar dentro de la vena cava superior, una vena grande que se conecta con la aurícula derecha, y luego se los puede guiar dentro del corazón.
  • Cardioversor-desfibrilador implantable
    Un cardioversor-desfibrilador implantable (CDI) es un aparato pequeño, parecido a un marcapasos, que se implanta bajo la piel, generalmente en la zona del hombro justo por debajo de la clavícula. El CDI detecta el ritmo de los latidos del corazón. Cuando la frecuencia cardíaca supera el ritmo al que se ha programado en el aparato, éste envía una pequeña descarga eléctrica al corazón para disminuir la frecuencia. Muchos de los CDI más modernos se combinan con un marcapaso para entregar una señal eléctrica para regular la tasa de un corazón que es demasiado lento. Los CDI habitualmente se usan para las arritmias rápidas, como la taquicardia ventricular o la fibrilación ventricular..
  • Cirugía
    El tratamiento quirúrgico de las arritmias se suele realizar únicamente cuando todas las demás opciones han fallado. La ablación quirúrgica es un procedimiento de cirugía mayor para el que se requiere anestesia general. Es necesario abrir el pecho y exponer el corazón. En el sitio donde se localiza la arritmia, el tejido es destruido o removido para eliminar la fuente de la arritmia.

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