Epiglotitis

¿Qué es la epiglotitis?

La epiglotitis es una infección bacteriana aguda que produce la tumefacción y la inflamación de la epiglotis y pone en riesgo la vida. (La epiglotis es una estructura de cartílago elástica que se encuentra en la base de la lengua y que evita que los alimentos ingresen en el conducto de viento al tragar.) Esto genera problemas respiratorios, entre los que se incluye el estridor, que pueden empeorar de forma progresiva y que pueden provocar, finalmente, la obstrucción de las vías respiratorias. Existe una tumefacción tan grande que impide que el aire entre o salga de los pulmones, lo que se transforma en una emergencia médica.

¿Cuáles son las causas de la epiglotitis?

La causa de la epiglotitis es una infección bacteriana que se extiende por el tracto respiratorio alto provocada, generalmente, por la bacteria haemophilus influenzae tipo B (HIB). La razón por la cual algunos niños desarrollan la enfermedad y otros no aún no se determina. Otras bacterias que pueden causar epiglotitis son los estreptococos betahemolíticos del grupo A.

Es importante saber que la vacuna contra la bacteria HIB, que se recomienda administrar a los niños a los 2, 4, 6 y de los 15 a los 18 meses de edad, protege contra esta bacteria, disminuyendo, por lo tanto, la posibilidad de desarrollar epiglotitis.

Datos acerca de la epiglotitis:

  • El uso de la HIB vacuna ha disminuido significativamente el riesgo de contraer la enfermedad.
  • La enfermedad generalmente afecta a niños de 2 a 8 años de edad, pero también afecta a adultos.
  • Puede ser contraída en cualquier momento; no tiene una mayor prevalencia estacional.

¿Cuáles son los síntomas de la epiglotitis?

Los síntomas de la epiglotitis son similares, independientemente del organismo que cause la inflamación. A continuación se enumeran los síntomas más comunes. However, each child may experience symptoms differently. Symptoms may include:

  • infecciones de las vías respiratorias altas (En algunos niños, los síntomas de la epiglotitis comienzan con los síntomas de una infección de las vías respiratorias altas.)
  • súbita aparición de dolor de garganta agudo
  • fiebre
  • voz apagada
  • ausencia de tos

A medida que la enfermedad empeora, pueden aparecer los siguientes síntomas:

  • babeo
  • incapacidad de hablar
  • el niño se sienta inclinado hacia adelante
  • el niño mantiene la boca abierta

¿Cómo se diagnostica la epiglotitis?

Debido a la gravedad de la enfermedad y a la necesidad de intervención inmediata, el diagnóstico generalmente se realiza basándose en el aspecto físico y en los antecedentes médicos completos. En este punto, si se sospecha una epiglotitis, el niño será hospitalizado inmediatamente. A medida que la enfermedad sigue su curso, existe la posibilidad de que la totalidad de las vías respiratorias del niño se vean ocluidas (bloqueadas), lo que puede provocar que el niño deje de respirar.

En el hospital le pueden realizar las siguientes pruebas adicionales para confirmar el diagnóstico:

  • radiografía de cuello - examen de diagnóstico que usa rayos de energía electromagnética invisible para obtener imágenes de los tejidos internos, los huesos y los órganos en una placa radiográfica.
  • análisis de sangre
  • visualización de las vías respiratorias - puede ser necesario, bajo condiciones óptimas de seguridad, que un cirujano visualice las vías respiratorias en el quirófano.

Tratamiento para la epiglotitis:

El tratamiento para la epiglotitis requiere atención médica de emergencia para evitar la oclusión total de las vías respiratorias. Se realizará un seguimiento constante de las vías respiratorias del niño y, de ser necesario, se lo asistirá con máquinas.

También se iniciará inmediatamente una terapia con antibióticos por vía endovenosa. Esto ayudará a tratar la infección bacteriana. Además, el tratamiento puede incluir lo siguiente:

  • medicamentos esteroides (para reducir la tumefacción de las vías respiratorias)
  • líquidos por vía endovenosa, hasta que el niño pueda tragar nuevamente

¿Cuál es el pronóstico de la epiglotitis?

La calidad de la recuperación del niño se relaciona con la rapidez con la que se comience el tratamiento de la enfermedad en el centro médico. Generalmente, la enfermedad detiene su avance 24 horas después de que el niño se encuentra controlado, sus vías respiratorias seguras y se inicia el suministro de antibióticos. La recuperación completa lleva más tiempo y depende del estado de cada niño.

Cómo prevenir la epiglotitis:

Según se menciona arriba, la epiglotitis causada por la bacteria HIB puede evitarse aplicando las vacunas a partir de los 2 meses de vida. En la actualidad, la epiglotitis causada por otros organismos no puede prevenirse, pero es mucho menos frecuente.

Si a un niño se le diagnostica epiglotitis, la familia del niño y las personas que estuvieron en contacto directo con él son, por lo general, tratados con un medicamento llamado Rifamin, para evitar el contagio de la enfermedad en aquéllos que hayan podido estar expuestos.

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